Les missions de l'Institut d'Astrophysique de Paris
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Les missions de l'Institut d'Astrophysique de Paris



Le double statut de l’IAP, Observatoire des Sciences de l’Univers (OSU) et Unité Mixte de Recherche (UMR), lui confère trois grandes missions : la recherche, la formation, la diffusion des connaissances.

I - La recherche

    La mission principale de l'IAP est la recherche. L'institut se focalise essentiellement sur les domaines de l’astronomie, de l’astrophysique, de la physique théorique, et dans des domaines interdisciplinaires en lien avec la physique des hautes énergies ou les mathématiques. Ces recherches peuvent se décliner selon quatre fonctions principales :

    • L’astronomie est essentiellement une science d’observation. Les observations astronomiques constituent par conséquent un aspect majeur des activités de l’IAP. Les chercheurs utilisent, entre autres, des instruments nationaux comme l’Observatoire de Haute Provence, le radio télescope de Nançay, et des instruments internationaux et situés partout dans le monde comme le télescope Canada-France-Hawaii dans l’île d’Hawaii, les instruments européens construits par l’Observatoire Européen Austral (ESO), etc. Les observatoires spatiaux comme le Télescope Spatial Hubble (HST), les satellites Planck, Herschel, Gaia sont massivement utilisés pour les recherches effectuées à l’IAP.
    • La participation à la préparation scientifique des nouveaux instruments au sol ou dans l’espace est une mission dans laquelle l’IAP est par ailleurs très impliqué. Signalons la grande responsabilité prise par des chercheurs de l’IAP dans la préparation des missions spatiales internationales de grande envergure comme Planck, Herschel et maintenant Euclid.
    • Les observations fournissent d’énormes quantités de données. Elles doivent être traitées par de puissants ordinateurs afin de transformer les données brutes en résultats pouvant être interprétés, et parfois constituer de grands catalogues. C’est une autre activité importante à l’IAP.
    • La modélisation de ces observations constitue également une mission importante pour les chercheurs. Cela implique l’utilisation de simulations numériques, ainsi que l’étude théorique des phénomènes, objets ou systèmes astrophysiques (depuis les planètes jusqu’aux origines de l’Univers), afin de décrire leur nature, leur évolution, et leurs interactions.

    Notons enfin que l’IAP n’est pas impliqué dans la conception ni la réalisation technique de nouveaux instruments d’observation, bien que cela soit une autre mission indispensable de la communauté astronomique.

II - La formation

    La formation d’étudiants et de jeunes chercheurs en cours de thèse dans les domaines scientifiques est une mission essentielle pour l’avenir de la discipline. Elle s’exerce principalement au sein de l’Université Pierre et Marie Curie (UPMC) dont l’IAP est une composante. Elle s’exerce aussi dans des lycées et collèges où l’astronomie est très peu enseignée, d’où également une participation des chercheurs de l'IAP à la formation des professeurs. L’enseignement universitaire s’exerce à tous les niveaux de la licence aux études doctorales

III - La diffusion des connaissances

    Par les interrogations fondamentales qu’elle soulève, et parce qu’elle révèle la nature des objets que chacun peut voir dans le ciel nocturne, l’astronomie est une science très prisée par le grand public. C’est donc une mission dévolue aux établissements de recherche comme l’IAP de diffuser auprès du public des connaissances générales sur l’astronomie, et surtout d’informer sur les découvertes récentes par des chercheurs dont c’est la spécialité. C’est ainsi que l’IAP participe régulièrement aux grandes manifestations nationales comme « la Science en fête ». Par ailleurs, des conférences grand public sont données mensuellement.


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